Pat Jennings, nunca llamado “traidor”

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El notable arquero norirlandés hizo historia en el fútbol inglés. Pasó de un rival a otro, sin embargo ambas hinchadas lo amaron y lo recuerdan. Habilidad, reflejos y carisma.

Patrick Anthony Jennings nació un 12 de junio de 1945 en la ciudad de Newry, Irlanda del Norte. Se inició en la primera división de un equipo amateur de su ciudad a los 16 años, para pasar al fútbol inglés donde, en 1963, a los 18 años debutó como profesional en el Watford City.

Con apenas 19 años, atajó por primera vez en la selección de Irlanda del Norte, fue ante Gales, en 1964, e hizo historia con su equipo nacional: 119 partidos y dos mundiales, España 1982 y México 1986.

Apenas una temporada duró como arquero del Watford, ya que el Tottenham Hotspur adquirió sus servicios. Como jugador de los “spurs” ganó dos FA Cup, 1971 y 1973 y la Copa UEFA (hoy Europa League) 1972.

13 años bajo los tres palos del Tottenham. 472 partidos disputados. Idolatrado por la hinchada. Un buen día, en 1977 y con 32 años de edad, un directivo decidió despedirlo de los “Spurs” al considerar que ya estaba viejo. Esta decisión creó una polémica que conmovió al mundo futbolero de Londres.

Cuando mucha gente creyó que la vida deportiva del norirlandés había acabado, insólitamente, apareció el archirrival Arsenal, equipo que durante más de una década supo padecerlo, y que se lo llevó sin importar como podría reaccionar su propia hinchada.

Allí, en los Gunners, Jennings hizo historia al atajar durante 8 temporadas. 327 veces estuvo bajo los tres palos. Perdió dos finales por la FA Cup y ganó una; en 1979 les tocó dar la vuelta olímpica, mientras que en 1978 y 1980 mordieron el polvo. En 1985, con 40 años decidió colgar los guantes y botines.

Un hecho insólito se produjo en 1986.
Irlanda del Norte había clasificado al Mundial de México. Pat Jennings estaba retirado, sin embargo, fue llamado para disputar el torneo. Al no tener equipo, Arsenal, le hizo un contrato especial para que pueda participar, debido a que la FIFA no permitía jugadores libres en una Copa del Mundo.

Jennings, hombre de 1,83 de estatura. Dueño de unos reflejos envidiables, autor de atajadas inolvidables, muchas, para el aplauso, hoy, a los 70 años, al entrar al estadio del Tottenham Hotspur se lleva toda la ovación, lo mismo le sucede cuando va al escenario del Arsenal. No cualquiera.

@lostribuneros

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